Gli asteroidi metallici erano simili ai vulcani


ROMA – Gli asteroidi metallici potrebbero essere stati simili a vulcani, aggregati di metallo fuso che hanno continuato a eruttare lava finché non si sono raffreddati. E’ l’ipotesi che la Nasa intende verificare con la missione Psyche, il cui lancio è previsto nel 2022, e che è rafforzata dalla ricerca pubblicata sulla rivista Geophysical Research Letters. Coordinata da Francis Nimmo e Jacob Abrahams, dell’università della California a Santa Cruz, la ricerca ha simulato l’evoluzione degli asteroidi metallici e in particolare come si sono raffreddati e solidificati.

Gli asteroidi metallici sono nati all’inizio della storia del Sistema Solare, quando era in corso una carambola cosmica tra i mattoni che hanno generato i pianeti. Scontro dopo scontro, questi mattoni si sono assemblati fra loro, formando i pianeti. Si pensa che queste collisioni catastrofiche, in alcuni casi, potrebbero aver privato alcuni di questi mattoni del loro guscio esterno di roccia, lasciando esposto il nucleo fuso ricco di ferro. Nel freddo dello spazio, questi aggregati di metallo liquido avrebbero presto iniziato a raffreddarsi e solidificarsi. La simulazione indica che mentre il metallo si raffreddava e si solidificava, sulla superficie c’erano vulcani che eruttavano ferro liquido, fino a quando i corpi celesti non si sono raffreddati completamente. Questo fenomeno potrebbe aver lasciato variazioni nel colore o nella composizione del materiale sulla superficie e strutture che potrebbero essere simili a bocche vulcaniche.

La missione Psyche della Nasa, che nel 2026 dovrebbe raggiungere l’asteroide 16 Psyche, nella fascia compresa tra Marte e Giove, cercherà queste caratteristiche sulla superficie del corpo celeste. Anche i meteoriti caduti sulla Terra potrebbero aiutare a svelare la formazione di questi asteroidi. “Ci sono molti meteoriti metallici e ora che sappiamo cosa cercare – ha detto Nimmo – potremmo cercare le prove del vulcanismo nella loro composizione”.
 


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